División Noroeste: La muestra más competitiva del salvaje Oeste

Con cinco candidatos para entrar en 'playoffs', esta división promete ser la más agitadora de una conferencia temible

División Noroeste NBA | Thunder y Jazz
OKC y Utah protagonizaron uno de los duelos más calientes | Foto: NBA.com

Mucho tendrán que pelear algunos para acceder a las eliminatorias por el anillo. El nivel de la Conferencia Oeste no ha hecho otra cosa sino que aumentar durante el pasado verano y colarse entre los ocho primeros va a estar más caro que nunca. Bien lo saben en esta División Noroeste los Nuggets, que se quedaron a las puertas el año pasado con un 56’1% de victorias. El único de estos cinco equipos que se quedó fuera.

Portland Trail Blazers

Finalizaron la pasada temporada regular como uno de los conjuntos más en forma. Sin embargo, en la primera ronda de los playoffs recibieron un contundente 4-0 de los Pelicans. Quedó claro que Damian Lillard y CJ McCollum necesitaban algo más de ayuda. Con Jusuf Nurkic no basta y en la offseason tenían que llegar fichajes, pero no han llegado y el panorama pinta complicado.

Sí, fueron terceros de la Conferencia Oeste y el mejor equipo de esta División Noroeste (49-33), pero las llegadas más destacadas son las de Seth Curry y Nik Stauskas. Nada del otro mundo y que no hacen más que cubrir las salidas de Connaughton y Napier. Además, parten con Mo Harkless lesionado, al que Jake Layman ha ido sustituyendo en pretemporada de manera eficiente. Queda por ver qué puede ofrecer su elección número 24 del Draft, Afernee Simmons, que ha tenido un rendimiento y una participación inconsistentes hasta el momento.

Oklahoma City Thunder

Año de redención para Russell Westbrook y Paul George. El experimento junto a Carmelo Anthony nunca terminó de carburar, y menos tras la lesión de Andre Roberson, que no regresará, al menos, hasta el mes de diciembre. Por tanto, Billy Donovan debe ir buscando un sustituto para su especialista defensivo, y ese podría ser un novato: Hamidou Diallo. Pronosticado un año atrás como un pick de lotería, el número 45 del Draft ha dejado grandes sensaciones en pretemporada y podría ser uno de los robos de esta camada de rookies.

Mientras, las llegadas de Dennis Schröder (vía trade de Melo) y de Nerlens Noel darán, a priori, un impulso importante a un banquillo en el que también serán claves Álex Abrines y Jerami Grant. Atrás quedan los fantasmas de Paul George y los Lakers tras su renovación a largo plazo. Ni se sentó a hablar una sola vez con la franquicia angelina, demostrando sus ganas de seguir jugando junto a Russell Westbrook, con el que ha cultivado una buena amistad y una gran química sobre la cancha. Ellos dos, junto a la fiabiliadad de Steven Adams, deben acallar las críticas por la decepcionante campaña del curso anterior.

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Schröder y la incógnita de cómo encajará con Westbrook | Foto: nba.com/thunder vía Getty Images

Utah Jazz

Los verdugos de OKC y una de las grandes revelaciones de la División Noroeste. Quin Snyder se ha confirmado como uno de los mejores entrenadores del mundo y, tras mantener el bloque que les llevó a Semifinales de Conferencia, esperan poder repetir un resultado similar. Con un quinteto formado por Ricky Rubio, Donovan Mitchell, Joe Ingles, Derrick Favors y Rudy Gobert, amenazan con ser uno de los mejores equipos a la hora de mover el balón y, muy posiblemente, la mejor defensa de toda la NBA.

Volver a alcanzar las 48 victorias de la 2017/18 sería ideal para coger un buen billete para los playoffs. Ahora ya no son la revelación, ahora les toca confirmarse como una de las mejores franquicias del Noroeste. Con Jae Crowder, Thabo Sefolosha, Alec Burks, Royce O’Neale o Dante Exum desde el banquillo, van sobrados de profundidad. Y más tras la elección de Grayson Allen, que aparte de encajar perfectamente en el estilo de Snyder, podría ser una de las sopresas del Draft. Un equipazo con todas las letras que va más allá de nombres e individualidades.

Minnesota Timberwolves

El descontrol hecho franquicia. Con Jimmy Butler todavía en el equipo, estos Wolves amenazan con ser un polvorín. La mala relación del escolta con Karl-Anthony Towns y Andrew Wiggins puede echar por tierra toda la temporada. Un conflicto del que puede salir más tocado el equipo que el propio Butler a pesar de su comportamiento. Y es que el ex de los Bulls no se ha cortado un pelo a la hora de hablar con sus compañeros y de intentar poner a toda la plantilla en contra de la directiva.

Ha pedido por activa y por pasiva que le traspasen. Su carácter competitivo parece no soportar la evidente dejadez en defensa de Towns y Wiggins, que todavía tienen que demostrar el porqué de sus contratos. Durante la temporada anterior solo fueron competitivos cuando Butler pudo jugar, por lo que su salida dejaría en la estocada a unos Timberwolves que ya sudaron tinta para meterse en playoffs. Con un récord de 47-35 clasificaron como octavos. Ahora, sin llegadas destacables y con el posible adiós de Butler en el horizonte, no es descabellado pensar que puedan quedarse fuera de la postemporada y bajar un escalón en el Noroeste.

Denver Nuggets

Tras dos años consecutivos quedando como novenos a última hora, les toca dar un paso al frente para regresar a playoffs cinco temporadas después. Las renovaciones de Jokic y Barton más las llegadas de Michael Porter Jr e Isaiah Thomas dan un plus a un equipo puramente ofensivo. Con un quinteto completado por Jamal Murray, Gary Harris y Paul Millsap, los de Mike Malone van sobrados de puntos y triples.

Sin embargo, la gran duda llega en el otro lado de la cancha, donde han sido uno de los peores conjuntos. Por jugadores no parece que puedan mejorar demasiado en ese aspecto, así que deberán hacerlo como equipo. Tienen una rotación extensa y deberán cosechar sus resultados con una buena segunda unidad y una excelente ofensiva. Son un gran equipo, pero esto es el Oeste y un 46-36 no les valió. Cuesta creer que con ese récord fueran el peor equipo de una División Noroeste que va a dejar duelos decisivos en cada madrugada.

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Isaiah Thomas, de candidato a MVP a firmar por el mínimo | Foto: NBA.com

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